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Cráter de Chicxulub

Ubicación: Mérida  |  Yucatán  |  México

El Cráter de Chicxulub es un cráter ubicado al norte de la Península de Yucatán, su centro se encuentra debajo de la población de Chicxulub en Yucatán. Los estudios apuntan a que esta estructura de impacto data del Cretáceo (hace 65 millones de años). El tamaño del asteroide era de unos 10 km de diámetro, posiblemente una fracción de otro mayor llamado Baptistina.

El impacto provocó un gran tsunami en todas direcciones, que afectó a la isla de Cuba considerablemente. La emisión de polvo y partículas, causó cambios ambientales quedando la superficie terrestre totalmente cubierta por una nube de polvo.

La principal evidencia de este hecho es una delgada y dispersa capa de iridio en este límite geológico alrededor del mundo. El iridio es un metal raro en la Tierra, pero abundante en los meteoritos y asteroides. Algunos científicos aseguran que este impacto es, en cierta medida, el responsable de la extinción entre los periodos Cretácico y Terciario.

CRÁTER “INVISIBLE” : El cráter de Chicxulub tiene alrededor de 200 kilómetros de diámetro, la mitad se encuentra en el mar y la otra marca casi todo el estado de Yucatán. Cuando uno va a la península no nota la estructura, apuntó el científico, porque está enterrada, cubierta por un kilómetro de rocas que si bien protege el cráter de la erosión, también complica su estudio. Esto se debe a que los científicos requieren muestras, estudios geoquímicos y fechar. “La única forma de obtenerlas es por perforaciones marinas y terrestres, algunas como las de la industria petrolera, que implican altos costos de operación”.

Para ello, el investigador ha requerido colaboraciones internacionales para hacerse de los recursos y aunque los retos son “fuertes, hemos tenido buenos resultados de las investigaciones”.

Entre estas investigaciones han develado cómo se forman los cráteres. “Los impactos de esta naturaleza son de los procesos geológicos que más energía transfieren y ocurren en periodos cortos. En el Chicxulub la formación del agujero del cráter inicial se hace en los primeros segundos: dos segundos una perforación de 12 kilómetros; tres segundos después 25 kilómetros”. En el caso del impacto de Chicxulub se ha calculado que las tsunamis pudieron haber alcanzado alturas de 100 a 200 metros, indica el geólogo José Manuel Grajales Nishimura, investigador adscrito al Programa de Yacimientos Naturalmente Fracturados, del Instituto Mexicano del Petróleo (IMP).

Estos procesos, añadió, plantean preguntas fundamentales de cómo se comportan las rocas en este tipo de formación, por lo que sus investigaciones se concentraron en entenderlas y hallar que para hacer este tipo de agujeros se requiere de una fragmentación de zonas muy grandes y frágiles de las rocas. “En otras se necesita que la roca se comporte como un fluido, de manera plástica”.

Pero el científico puntualizó que la parte inicial que da pauta a la exploración del cráter es saber qué le ocurrió a la Tierra en los sistemas de soporte de vida: atmósfera, hidrósfera, sistema climático, con impactos de este tamaño y cómo afectan estos cambios la vida. “Cómo desaparecen el 75 por ciento de las especies en periodos cortos, incluso días, y la afectación de vida en tierra y mares: se van géneros completos como los dinosaurios”.

Las investigaciones determinaron la magnitud de estos cambios y saber qué mecanismos son los que ocurren y cómo se afecta la Tierra y el sistema climático.

Lo más reciente:

En la actualidad existe un grupo de investigación internacional, liderado por los Institutos de Geología y Geofísica de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), que realizarán un estudio muy preciso de las rocas perturbadas por el impacto, así como de aquéllas que se generaron después del mismo. Para ello, se perforará la estructura del cráter a profundidades de 2.5 kilómetros.

A su vez, los investigadores del Instituto Mexicano del Petróleo desarrollarán estudios de sedimentología, geoquímica y, probablemente, de paleontología en las muestras obtenidas. En el proyecto también participarán especialista de la Comisión Federal de Electricidad (CFE), la Universidad de Yucatán y del Programa Internacional de Perforación Científica Continental (ICDP por sus siglas en inglés). En esa tarea, los investigadores del IMP se están apoyando en diversas técnicas tales como la sedimentología, micropaleontología, geoquímica y geocronología, entre otras.

El objetivo fundamental del estudio multidisciplinario es establecer, con mayor particularidad, qué ocurrió en los instantes subsecuentes al impacto, cómo afectó los sistemas de soporte de la vida y qué sucedió con el clima, entre otras incógnitas científicas.

Finalmente, aunque Chicxulub posea un cráter de impacto realmente conservado, Grajales Nishimura señala que la perforación de la corteza del cráter es difícil y cara, en especial si se pretende recuperar, a manera de columnas, muestras continuas de roca. Cabe destacar que la mayoría de estos procesos de perforación se realizan con el fin de encontrar roca generadora de petróleo, y no con fines netamente académicos, como en este caso.





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